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Il continente sommerso di Zealandia potrebbe essere stato molto più vicino alla superficie di quanto precedentemente pensato. E, quindi, potrebbe aver creato una sorta di ponte per l’attraversamento di animali e piante 80 milioni di anni fa. Questa è una delle conclusioni raggiunte una spedizione che ha indagato per quasi due mesi sull’origine ed esistenza di questo “giovane” continente, situato nel Pacifico meridionale, tra l’Australia e l’Antartide.

La massa di terra che forma la Zealandia – la cui superficie si estende fino all’isola di Lord Howe, la Nuova Caledonia e la Nuova Zelanda – è stata dichiarata “continente” solo quest’anno, a seguito della pubblicazione di uno studio sulla rivista della Società Geologica statunitense.

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La Zelandia è un nuovo continente?

La sua dimensione – circa 5 milioni di chilometri quadrati – è equivalente a quella del subcontinente indiano. E se la proposta di riconoscerlo come continente aveva due decenni, ancora molto poco si sa su questo territorio perché è sommerso più di un chilometro sott’acqua e, finora, non si è potuto prelevare campioni sufficienti.

I ricercatori che hanno partecipato alla spedizione – durata 9 settimane – hanno perforato il fondale dell’oceano in sei diversi siti, ad una profondità di oltre 860 metri. I campioni di sedimenti hanno registrato cambiamenti record di geografia, vulcanismo e clima della Zealandia negli ultimi 80 milioni di anni. “La scoperta di conchiglie microscopiche di organismi che vivevano in acque calde e poco profonde, di spore e polline delle piante terrestri rivelano che la geografia e il clima di Zealandia erano drammaticamente diversi in passato“, ha spiegato Gerald Dickens, professore alla Rice University degli Stati Uniti, uno dei direttori della spedizione.

I nuovi risultati mostrano anche che la formazione di 40 o 50 milioni di anni fa di quello che è chiamato “l’anello di fuoco del Pacifico” – una regione attiva dei fondali intorno al perimetro dell’Oceano Pacifico – ha causato gravi cambiamenti nel profondo oceano, nell’attività vulcanica e alterato il fondale di Zealandia. Inoltre, questi dati permettono di esaminare la storia della Terra, compresi i movimenti delle piastre tettoniche e dei cambiamenti nella circolazione degli oceani.

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La ricerca, ha affermato Rupert Sutherland, ricercatore presso la Victoria University della Nuova Zelanda, “ha importanti implicazioni nella comprensione delle grandi questioni scientifiche, come le piante e gli animali estinti e come si sono evoluti nel Pacifico del sud“. La scoperta delle terre del passato geologico e dei mari superficiali ora forniscono una spiegazione: ci sono stati diversi modi per consentire ad animali e piante di muoversi”.

La ricerca non è ancora stata completata. Gli scienziati hanno circa 2.500 metri di campioni di sedimenti estratti da analizzare. Ci si concentrerà sulla comprensione di come si muovono le piastre tettoniche e come funziona il sistema climatico globale. Con questi dati si spera di sviluppare modelli per prevedere i cambiamenti futuri nel clima.