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Gli aromi floreali sono stati usati dall’uomo per secoli. Ci sono registrazioni di fragranze che risalgono all’età del bronzo, circa 4.000 anni fa. Oggi ci affidiamo ancora all’appeal di profumi e colonie per renderci attraenti e irresistibili. Ma gli aromi floreali non sono stati sviluppati per uso umano. Hanno avuto origine nei primitivi fiori del Cretaceo inferiore come mezzo per attirare gli impollinatori.

Quando le angiosperme si diversificarono, circa 100 milioni di anni fa, la maggior parte dei fiori mancava di petali. Come i colori – un altro metodo che utilizza fiori per attirare gli impollinatori, sono tipicamente associati con i petali – questi primi fiori hanno fatto affidamento soprattutto sul loro profumo per attirare potenziali impollinatori.

 

I profumi del passato

I ricercatori della Oregon State University hanno condotto un’analisi di fiori fossili avvolti in ambra birmana dal periodo centrale del medio periodo Cretaceo ed hanno rilevato prove di tessuto che, senza dubbio, secernono liquidi e sostanze volatili per attirare gli impollinatori, come fanno nei fiori moderni.

Somiglianze morfologiche trovate nei tessuti secretori di fiori fossili, la cui datazione più di 100 milioni di anni, con i loro discendenti moderni, suggeriscono che i fiori antichi e moderni potrebbero aver prodotto essenze simili, compresi quelli utilizzati per la produzione di profumi e colonie di oggi.

I tessuti floreali secretivi che producono queste fragranze includono nettari, tricomi ghiandolari, elfori e osmofori.

I nettari sono ghiandole che producono fragranze e depositi dolci che attraggono gli insetti. I tricomi ghiandolari sono peli con cellule che producono ed emettono prodotti secretori profumati. Gli Eláfori sono ghiandole sebacee aromatiche. Gli osmofori, noti anche come fragranze floreali, sono gruppi di cellule specializzate nell’emissione di fragranze.

Gli autori dello studio chiariscono che non è possibile rilevare gli odori o analizzare i componenti chimici dei fiori fossili, ma è stato possibile dimostrare la presenza dei tessuti responsabili della produzione degli aromi.

Il ricercatore George Poinar, professore nel Dipartimento di Biologia Integrativa presso l’Oregon State University e autore principale dello studio, ha commentato: “Scommetto che alcuni dinosauri avrebbero potuto rilevare gli aromi di questi primi fiori. In effetti, le essenze prodotte da questi fiori primitivi, così come da insetti impollinatori, avrebbero potuto persino attrarre questi rettili giganti, nello stesso modo in cui oggi ci attirano le fragranze floreali“.

È ovvio che i fiori producessero profumi aromatici per renderli più attraenti per gli impollinatori e, secondo questo studio, è probabile che alcuni di questi antichi odori fossero simili a quelli che troviamo oggi. Oggigiorno, gli umani apprezzano i fiori per la loro varietà di disegni artistici e colori sorprendenti, ma indubbiamente uno degli usi più redditizi dei fiori riguarda i loro aromi invitanti.

Da queste essenze è possibile estrarre una moltitudine di composti chimici, molti dei quali sono utilizzati nella preparazione di profumi, balsami, essenze e cosmetici in genere, che è considerata una delle invenzioni più caratteristiche della società moderna: il buon odore.