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Un nuovo studio condotto da Ming Tang, un geologo alla Rice University (USA), suggerisce che la crosta della Terra si sia formata molto in profondità, sotto i grandi archi continentali di montagna, come le Ande. Lo studio corrispondente è stato pubblicato sulla rivista Nature Communications.

Se le nostre conclusioni sono corrette, ogni pezzo di terra su cui siamo seduti ha il suo inizio da qualche parte come le Ande o il Tibet, con aree molto montagnose“, ha detto Ming Tang. “Oggi, la maggior parte delle aree è piatta perché è la fase stabile della crosta continentale, ma quello che abbiamo scoperto è la possibilità che, quando la crosta si è formata, ha iniziato con processi di costruzione delle montagne“, ha aggiunto.

 

La ricerca

I ricercatori dicono che per capire esattamente come si sono formati i continenti e come sono cresciuti fino a coprire il 30% del pianeta, dobbiamo prestare attenzione a due elementi chimici “gemelli”, che sono tra i più rari del nostro pianeta: il niobio e tantalio. “Hanno proprietà chimiche molto simili e si comportano in modo quasi identico nella maggior parte dei processi geologici“, ha spiegato Tang.

Lo scienziato ha osservato che “in media, le rocce nella crosta continentale hanno circa il 20% in meno di niobio di quanto dovrebbero, rispetto a quello che vediamo altrove“, e che il mistero della formazione dei continenti potrebbe essere trovato con il ritrovamento del “niobio perso“.

E sembra che i ricercatori abbiano trovato una spiegazione per questo fenomeno. Tang e il suo team hanno scoperto che, a temperature superiori a 1.000 gradi Celsius, il minerale noto come rutilo mantiene le sue normali proporzioni tra tantalio e niobio. Tuttavia, quando le temperature scendono sotto quella cifra, il minerale inizia a “preferire” il niobio. E, secondo Tang, l’unico posto conosciuto con questo insieme di condizioni è sotto gli archi continentali, come le Ande appunto.

L’autore dello studio ha sottolineato l’importanza della sua scoperta, affermando che questi archi sono i “mattoni dei continenti” e sono “come un sistema magico che collega tutto, dalle concentrazioni di clima e di ossigeno nell’atmosfera a depositi di minerale“.